Les bases de la grippe porcine

Les bases de la grippe porcine

Un article récent dans le British Medical Journal traite des bases du virus pandémique (H1N1) 2009, y compris en quoi il diffère de la grippe saisonnière ordinaire et comment les mutations conduisent à ces nouvelles souches.

Nous discutons ici de ces points dans le contexte d’autres faits de base sur la souche H1N1 qui cause la pandémie mondiale actuelle.

Grippe de type A

Il existe trois types principaux (genres) de virus grippaux: le type A, le type B et le type C. Le type A est le plus remarquable car il est responsable des épidémies régulières de maladies chez l’homme. Ce virus infecte également les cochons, les chevaux et autres animaux et son hôte naturel est l’oiseau sauvage. En fait, seul le type A peut infecter les oiseaux. Les virus de type B provoquent également une infection humaine, mais ils muent lentement et sont moins fréquents. La grippe de type C ne provoque que des symptômes respiratoires légers et n’a pas été associée à de graves épidémies humaines.

La grippe A est en outre classée par la nature de certaines des protéines qui sont incorporées dans sa couche externe. L’hémagglutinine (H) et la neuraminidase (N) sont deux protéines jouant un rôle important dans l’efficacité avec laquelle le virus peut envahir un hôte. La grippe A peut avoir un certain nombre de types différents d’hémagglutinine mais pour les infections humaines, H1, H2 et H3 sont importants. Il existe également un certain nombre de neuraminidases différentes, parmi lesquelles on trouve habituellement N1 ou N2 en combinaison avec l’une des molécules H ci-dessus.

Les virus sont nommés d’après quel complément de H et N sont dans leur couche externe. Par exemple, la grippe porcine est un nouveau virus H1N1 et porte donc les protéines hémagglutinine 1 et neuraminidase 1. Bien que d’autres virus H1N1 aient circulé auparavant, cette nouvelle souche diffère sensiblement des souches précédentes.

Quelles sont les préoccupations avec la grippe porcine?

La grippe porcine est un nouveau virus H1N1. Cela signifie qu’avant la flambée de cette année, ce type exact de virus n’a jamais circulé chez les humains. Cela est préoccupant car cela signifie que la population générale n’est pas immunisée contre le virus et qu’elle a donc un impact potentiel plus important que la grippe saisonnière ordinaire.

Les virus H1N1 sont assez rares et, chaque année, le virus H1N1 ajoute au fardeau de la maladie associé à la grippe saisonnière. Cependant, les virus changent régulièrement, créant de nouvelles souches. Même de petites différences dans la structure virale peuvent affecter la façon dont un hôte répond à une infection. C’est pourquoi les vaccins contre la grippe doivent être mis à jour chaque année pour suivre ces changements.

Comment les virus changent-ils?

Les virus changent en changeant de différentes manières. Parfois, des mutations spontanées peuvent se produire dans les gènes d’un virus. Alternativement, un processus appelé réassortiment peut se produire, lorsque différentes souches de virus de la grippe partagent des gènes entre eux dans le même hôte pour faire une nouvelle souche.

‘Drift versus shift’

Le terme «dérive antigénique» est parfois utilisé pour expliquer les petites mutations dans un virus qui se produisent au fil du temps. Ceux-ci conduisent à une évolution progressive du virus et l’immunité de la population est plus ou moins capable de suivre ces changements. D’un autre côté, le «décalage antigénique» explique de plus grandes mutations qui produisent soudainement un nouveau virus. Ces nouveaux virus sont généralement responsables d’épidémies et de pandémies graves, car les populations ont peu ou pas d’immunité à leur égard.

L’article BMJ explique que de petits changements dans la structure des gènes responsables de l’hémagglutinine peuvent modifier la façon dont le corps répond. L’origine de la nouvelle souche H1N1 en circulation a été décrite par trois virologistes comme descendants de deux virus porcins non apparentés.

Quel sera l’impact de la grippe porcine?

Il est difficile de prédire l’impact de la grippe porcine. Jusqu’à présent, la plupart des personnes infectées se rétablissent après une période de maladie similaire à la grippe saisonnière. Cependant, chez les personnes présentant des comorbidités (par exemple une maladie pulmonaire, une maladie cardiaque, une maladie rénale et un diabète) ou des personnes âgées et très jeunes, l’infection peut être plus sévère.

Pour s’assurer que les services peuvent faire face à la demande future, les scientifiques travaillent dur pour prédire comment le virus peut se propager et comment il affectera les gens.

Raisons d’être optimiste

Geoff Watts, l’auteur de l’article BMJ, souligne plusieurs raisons importantes d’être optimiste quant à la pandémie de grippe actuelle:

Des traitements antiviraux sont disponibles qui peuvent limiter la propagation de l’infection et réduire l’impact de la grippe porcine sur les populations.

Un vaccin sera bientôt disponible et déployé. Les groupes les plus vulnérables recevront probablement le premier, à la fois les protégeant d’une maladie potentiellement grave et aidant à stopper la propagation de l’infection.

Certaines données indiquent que les pandémies deviennent de moins en moins graves au fil du temps, bien que cela soit difficile à prouver étant donné que la gestion des éclosions s’améliore également avec le temps et l’expérience.